La méthode Pilates est un programme d’entraînement élégant et efficace, capable de soutenir et d’améliorer le bien-être mental et physique à tous les stades de la vie. Elle propose une autre manière de travailler la force corporelle et la résistance, différente des activités physiques qui concentrent leurs efforts sur la répétition ponctuelle d´exercices, comme moyen d´éduquer le corps et l´esprit.

Dans sa conception interviennent des techniques provenant de diverses pratiques, telles que le yoga, la danse, la gymnastique, la physiothérapie, etc. C´est pour cela qu´il s´agit d´une pratique complète et intégrale qui soumet tous les mouvements du corps au contrôle de l´esprit.

Les débuts: Joseph Hubertus Pilates est né en Allemagne en 1883.  Sa jeunesse a été marquée par la maladie chronique, qui a inspiré toute une vie consacrée à l’exercice physique.  Parmi ses nombreuses occupations, Joseph fut artiste de cirque, mannequin pour des croquis anatomiques, plongeur, boxeur professionnel, entraîneur d’autodéfense, et adepte des arts martiaux et du yoga.

En 1912, il se rendit en Angleterre ou il fut successivement instructeur de Police, boxeur et acrobate dans des cirques. Quand la première guerre mondiale éclata, il fut arrêté et vécut une période d’incarcération a Lancaster au cours de laquelle il permit à bon nombre de ses compatriotes, qui suivirent son entraînement, de survivre aux diverses épidémies.
Transféré un peu plus tard à « l’Isle of Man », il devint infirmier et permit aux prisonniers immobilisés (blessés ou invalides de guerre) de retrouver de la force et de la vie, notamment en attachant des ressorts sur leurs lits de malade. Il imagina des exercices afin de prévenir les pertes musculaires chez les patients immobilisés et le résultat fut si surprenant que ces personnes étaient en meilleure santé que les valides. En fixant ces ressorts au lit, il développa le principe de résistance : le premier appareil (REFORMER) pour la pratique du Pilates venait de naître.

Après la guerre, Joseph émigra aux États-unis.  En chemin, il rencontra Clara, sa future épouse.  Clara et Joseph installèrent leur studio dans la ville de New York.  Ils y entraînaient des danseurs et des artistes, tout en peaufinant la méthode de Joseph.  Joseph Pilates est mort le 9 octobre 1967.  Depuis son décès, ses adeptes ont développés et diffusé son approche, désormais connue sous le nom de méthode Pilates.